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guía médica familiar

ENFERMEDADES MAS CORRIENTES
TOS
SUMARIO DE LA GUIA MEDICA

La tos es un mecanismo de defensa natural destinado a la eliminación de aquellas sustancias nocivas en potencia que provienen de los pulmones, los bronquitis o la traquea, así como para evitar la espiración de cuerpos extraños, por lo que no siempre es conveniente intentar suprimirla de forma artificial. 

tos2.gifLa tos es la expulsión violenta y sonora de aire procedente de los pulmones, precedida por una inspiración. Con la glotis cerrada en parte, los músculos accesorios de la espiración se contraen y expelen al aire a través de las vías respiratorias. 

Esto forma parte de un reflejo protector que previene las obstrucciones en las vías aéreas; en el momento en que la obstrucción desaparece o cede, también cesa la tos. Además, es un síntoma frecuente de enfermedades en las vías aéreas superiores, como los resfriados, el catarro o la gripe, aunque también puede producirse por otras causas, como la inhalación de humo o gases tóxicos, por ejemplo. La tos crónica puede ser la expresión de la bronquitis, bronquiectasias, tuberculosis y cáncer de pulmón. Por otra parte, el reflejo de toser puede ser inducido y reprimido a voluntad, aunque el reflejo se estimula de forma natural ante cualquier irritación, química o mecánica, de la faringe, la laringe o la tráquea. 

Corresponde destacar que la tos es un mecanismo protector que elimina las secreciones de las membranas mucosas y cualquier sustancia nociva alojada en las vías aéreas, por lo que resulta muy conveniente no suprimirla de forma voluntaria ni artificial. 

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La tos persistente que se agrava de pronto puede indicar un cáncerde pulmón, en especial cuando es un fumador.

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DIAGNOSTICO DE LAS ENFERMEDADES SUBYACENTES 

En muchas ocasiones la tos es el síntoma de algún problema respiratorio subyacente. El material expulsado al toser, la frecuencia con que se produce y otros síntomas asociados, como la fiebre o el dolor, son indicativos de las alteraciones que la originan. La tos en sí misma no suele ser peligrosa. Sin embargo, si una persona tiene, por ejemplo, una tos persistente acompañada por ronquera, dolor torácico, dificultad para respirar, fiebre, pérdida de peso o fatiga debe consultarse siempre a un médico.

Cuando un adulto padece una tos seca y persistente, sin producción de flema, ésta puede ser un indicio de una neumonía o de una enfermedad cardíaca, aunque la causa más frecuente suele ser la inflamación de la tráquea o de los bronquios.

Cuando la tos se presenta acompañada de flemas se trata de una tos productiva; si las flemas son incoloras indican que las secreciones de las membranas mucosas son normales; en cambio, si con amarillas o verdes, demuestran la existencia de una infección, que puede ser una expresión de la bronquitis, aguda o crónica.

 

En los casos de asma sin infección, las flemas suelen ser cristalinas y espumosas; sin embargo, cuando hay presencia de sangre en los esputos, la causa puede ser un cáncer de pulmón, una pulmonía o una tuberculosis. 

Si la tos se presenta acompañada de dolor en el pecho, puede ser consecuencia del esfuerzo que realizan los músculos del tórax al toser, aunque en algunas ocasiones pueden indicar la existencia de una pleuritis.  

TRATAMIENTO 

Es conveniente no suprimir la tos, porque actúa como mecanismo de limpieza de las secreciones, lo que permite eliminar los desechos acumulados en las vías respiratorias. 

Las personas que manifiesten una tos crónica puede sentirse aliviadas en un ambiente con la humedad adecuada y exento de agentes irritantes tales como el humo o el polvo. 

En los casos de bronquitis puede resultar útil una medicación que dilate los bronquios y fludifique las secreciones, lo que favorece la expectoración; este tipo de medicación se denomina espectorante. Otros fármacos, que contienen codeína, están indicados para disminuir la irritación de las vías respiratorias o la inflamación que originan las infecciones. 

Las medicinas antitusivas se prescriben en los casos de tos seca, cuando no hay presencia de moco o de congestión; se ingieren preferentemente por la noche, para facilitar el descanso. 

Algunos preparados caseros a base de leche caliente o infusiones con miel y limón, entre otros, pueden aliviar la tos. 

De acuerdo a las enfermedades subyacentes, se administrarán antibióticos para tratar las infecciones y broncodilatadores por inhalación para los ataques de asma. 

Una vez que desaparece la enfermedad subyacente, la tos también desaparece. 

TOS INFANTIL 

Cuando un niño tiene tos, fiebre de 38íC o más, y respiración rápida o jadeante, puede tener una infección pulmonar, como la bronquitis, la bronquiolitis o una neumonía. 

Si la tos se presenta acompañada por dificultad respiratoria y coloración azulada en la cara, puede ser la consecuencia de un ataque de asma grave o crup.  

Cuando se inhala un cuerpo extraño se presenta tos y una respiración ruidosa o silbante. Cuando la tos se presenta acompañada de secreción nasal, la causa puede ser un resfriado o adenoides. 

La tos ferina se manifiesta mediante accesos de tos seguidos por una espiración silbante. 

 

TOS PRODUCTIVA Y TOS NO PRODUCTIVA 

Tos productiva 

  • Ruidosa  
  • Elimina mucosidad de las vías respiratorias para limpiarlas 
  • Favorece el acceso de oxígeno a las alvéolos. 
  • Causada por la irritación o la inflamación de las vías respiratorias, como consecuencia de alguna infección. 
  • Puede inducirse mediante respiración profunda con contracción del diafragma y los músculos intercostales, y la espiración forzada. 

Tos no productiva 

  • Seca. No elimina secreciones del tracto respiratorio. 
  • Causada por irritación o inflamación de las vías aéreas. Puede suprimirse mediante la administración de antitusígenos, como la codeína. 
  • Puede convertirse en productiva si se administran expectorantes, como carbono de amonio o yoduro sódico.


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